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Tout savoir sur l’énergie nucléaire

    L’énergie nucléaire utilise un métal radioactif, l’uranium, pour produire de l’électricité, le tout au sein de centrales nucléaires. Comment produit-on de l’énergie nucléaire ? Quels en sont les avantages et inconvénients et où en sommes-nous en France ? Toutes les explications avec LeLynx.fr.

    Qu’est-ce que l’énergie nucléaire ?

    L’énergie nucléaire, également appelée énergie atomique, est un type d’énergie, à différencier des énergies fossiles et renouvelables. Elle est produite à partir d’un combustible, l’uranium. Ce métal radioactif est contenu dans le sous-sol de la terre.

    L’énergie nucléaire permet de produire de l’électricité au sein des centrales nucléaires. En effet, la chaleur dégagée par la fission des atomes d’uranium transforme l’eau en vapeur. Celle est utilisée pour mettre en mouvement des turbines, elles-mêmes reliées à des alternateurs qui produisent ainsi de l’électricité.

    L’énergie nucléaire est principalement utilisée pour produire de l’électricité, mais elle peut également être utilisée dans les secteurs sanitaires, militaires, environnementaux…

    Fonctionnement de l’énergie nucléaire

    La production d’énergie nucléaire passe par 3 grandes étapes : l’extraction de l’uranium, la production en centrale nucléaire et le traitement des déchets radioactifs.

    L’extraction de l’uranium

    Le minerai d’uranium se trouve dans les mines d’uranium, bien souvent dans le sous-sol terrestre. Il est donc nécessaire de procéder à une phase d’extraction. Avant d’être envoyé en centrale nucléaire, l’uranium doit également être transformé pour être exploitable. Après purification, l’uranium s’apparente à une poudre concentrée, communément appelée « yellowcake ».

    La production d’électricité en centrale nucléaire

    Une fois acheminé en centrale nucléaire, ce concentré d’uranium est enfermé dans un réacteur nucléaire. Celui-ci provoque la fission des atomes d’uranium, processus qui dégage de la chaleur puis de la vapeur. Cette dernière fait tourner une turbine, qui produit alors de l’électricité.

    Les déchets radioactifs

    Une fois l’uranium utilisé, il reste une matière, qui ne peut plus servir à alimenter les réacteurs mais qui demeure radioactive. Il s’agit d’un déchet nucléaire, qui est envoyé dans une usine de traitement, où il est trié selon son degré de radioactivité. Ensuite, les déchets nucléaires sont stockés ou enterrés profondément.

    Avantages et inconvénients de l’énergie nucléaire

    L’énergie nucléaire présente des avantages certains :

    • Elle ne rejette pas de CO2, mais de la vapeur d’eau ;
    • Elle est disponible tout l’année ;
    • Elle n’est pas chère à produire et permet de produire dans de grandes quantités ;
    • Les installations nécessaires à sa production ont une durée de vie assez longue, de 40 ans environ.

    Pour autant, le nucléaire engendre aussi des problèmes. Parmi les inconvénients les plus souvent cités, on trouve celui de la gestion des déchets nucléaires. Encore radioactifs, ceux-ci sont nocifs pour la santé. Pareillement, en cas d’accident, les conséquences sur la santé peuvent être graves, comme l’a montré l’exemple de la centrale nucléaire de Tchernobyl, ou plus récemment à Fukushima (2011). Autres inconvénients :

    • Les coûts d’installation, d’entretien et de démantèlement lorsque les centrales nucléaires deviennent trop anciennes et les coûts de construction élevés ;
    • Les ressources en uranium, qui n’existent pas en quantité illimitée.

    L’énergie nucléaire en France

    L’énergie nucléaire est particulièrement développée en France. En proportion de la population, la France est en effet le pays qui dispose du parc nucléaire le plus important au monde, avec 58 réacteurs répartis sur 19 sites nucléaires.

    Aujourd’hui, l’électricité consommée en France provient à plus de 70% de l’énergie nucléaire et à un peu plus de 25% des énergies renouvelables (principalement l’hydraulique). L’énergie nucléaire demeure donc encore la source de production majeure de l’électricité dans l’Hexagone.

    Astuce Malynx !

    La France est le 2ème producteur mondial d’électricité nucléaire, derrière les Etats-Unis et devant la Russie et la Chine.

    Quel avenir pour le nucléaire ?

    Si la part du nucléaire dans le mix énergétique français est d’environ 70% actuellement, elle est appelée à diminuer dans un futur proche. En effet, la loi de transition énergétique pour une croissance verte (LTECV) prévoit de réduire cette part à 50% d’ici 2025. A contrario, la part des énergies renouvelables devrait elle considérablement augmenter.

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